Karen Barbé Workshops
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10 Oct 2014

The creative process





It happens more often than not: once my embroidery students feel confident with their new acquired technique, it inevitably comes the dreaded question—what now, what do I embroider? While I don't expect to provide a definite answer here—in fact, I'm afraid of making things more complex rather than shedding any light on this matter—I want to show what my creative process is like, especially when it comes to self-commissioned projects, in the hope that it will serve as a reference of how ideas can be developed into a tangible project.

All projects start from a topic or an interest of mine, it could be anything from that cloud of ideas that haunt my mind. For example, cleaning is a huge issue for me. It's not that I'm obsessive about having a polished house (ok, I confess I enjoy cleaning using an old toothbrush and removing every bit of soil from hidden corners) but I'm invariably concerned about how stains can affect the lifespan of daily things. White colour should be banished. There's no way you can keep up with its pureness without becoming a cleaning freak, using too harsh cleansing products or discarding not-so-fresh garments regularly (think lingerie, bedsheets, towels, tablecloths, kitchen towels). So, yes, stains, dirt, soil are a recurring thought in my life.

I started to observe kitchen aprons. Are there areas which get more stained than others? Can I work a "stain mapping" from some of the collected specimens? I photographed the aprons and marked the areas which appeared to be stained permanently. What if I intersect these areas? What do I get—the definite outline of stain-prone surfaces in aprons? (Yes, the creative process is a constant questioning and experimenting).

With this rough shape obtained from the intersection of stained areas I began working on the design. I already knew I wanted to use a tapestry technique to add these embroidered units all over the surface. How I knew this? Because I've worked with this technique several times before and I still have in mind a lot of variations and possibilities I want to try (hint: persist with one technique or idea you like until it's all yours).

The first drafts were made in the computer which allowed me to change colours and distribution of motifs effortlessly. Then I printed the design to corroborate the right scale and proportion. Though I had calculated everything, when seeing the actual size design I did find the measurements were inaccurate (my mistake!) and the overall effect felt too inflated. I rearranged all the units to fit into a smaller design.

When working the motifs, I strove to make each of them an interesting unit in itself as well as the whole surface they conform. Colour appeared at this stage as a central feature to work with. I always pay special attention to the way colour shifts from one area to the next within a design as I find this helps to infuse a lively expression to it. Why the colours? I just chose some from my yarn stash.

After all these steps (the first one began months ago), I'm ready to start embroidering. It's most likely that I will change my mind at some point and take new turns as I advance with this piece. Whereas it might feel tiring and like a never ending process, I believe in the importance of these necessary spaces of change for ensuring the project reaches its own expression.


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Sucede la mayoría de las veces: una vez que mis alumnas de bordado se sienten seguras con la técnica aprendida, inevitablemente aparece la temida pregunta, ¿y ahora qué? ¿Qué bordo? Si bien no pretendo entregar una respuesta definitiva aquí —de hecho, temo que termine complejizando el tema en vez de aclararlo— quiero mostrar cómo es mi proceso creativo, especialmente en aquellos proyectos que nacen como auto-encargos, con la esperanza de que sirva de referencia de cómo las ideas pueden ser trabajadas hasta convertirse en proyectos tangibles.

Todos los proyectos surgen de un tema o de un interés que tenga, puede ser cualquier cosa proveniente de esa nube de ideas que ronda en mi mente. Por ejemplo, la limpieza es un asunto serio para mí. No es que sea obesesiva por mantener una casa reluciente (ya, igual confieso que disfruto limpiando cosas con un cepillo de dientes viejo para sacar la mugre de hasta el último recoveco) pero estoy constantemente preocupada de cómo las manchas pueden afectar la vida útil de los objetos cotidianos. El color blanco debiera estar prohibido. No hay manera de mantener su pureza sin tener que convertirse en una fanática de la limpieza, utilizar productos demasiado fuertes o eliminar regularmente las prendas que ya se ven menos frescas (como la ropa interior, sábanas, toallas, manteles, paños de cocina). Así que sí, las manchas, la suciedad y la mugre son un pensamiento recurrente en mi vida.

Comencé a observar delantales de cocina. ¿Existen áreas que se manchen más que otras? ¿Puedo elaborar un «mapeo de manchas» a partir de los especímenes recolectados? Fotografié los delantales y marqué las zonas que aparecían como manchadas permanentemente. ¿Qué pasa si interesecto estas áreas? ¿Qué es lo que consigo, un esquema definitivo de las zonas más propensas a mancharse? (Sí, el proceso creativo es un preguntarse y experimentar constantes).

Con esta forma obtenida de la intersección de las áreas manchadas empecé a trabajar en el diseño mismo. Ya sabía que quería integrar esta técnica de tapicería a todas las unidades bordadas en la superficie. ¿Que por qué lo sabía? Porque he trabajado con esta técnica muchas veces antes y todavía tengo en mente montones de variaciones y posibilidades para ensayar (clave: persistir con una técnica o idea que te guste hasta que te hayas apropiado totalmente de esta).

Los primeros bocetos fueron hechos en el computador lo que me permitía cambiar los colores y distribución de los motivos fácilmente. Luego imprimí el diseño para corroborar la escala y proporción. Y, aunque había calculado todo, al ver el diseño a escala real me encontré con que las medidas eran imprecisas (¡error mío!) y que el efecto general se sentía bastante inflado. Reorganicé todo para que calzara dentro de un diseño más pequeño.

Al trabajar en los motivos, me esforcé en hacer de cada uno de ellos una unidad interesante tanto en sí misma como en la superficie total que conforman. El color apareció como un elemento crucial con el que trabajar. Siempre tengo especial cuidado con la manera en que el color se mueve de un área a otra dentro del diseño ya que esto colabora a infundirle una expresión muy viva. ¿Por qué los colores? Porque los tenía en mi depósito de lanas.

Después de todos estos pasos (el primero comenzó hace meses), estoy lista para comenzar a bordar. Es muy probable que cambie de opinión en algún momento y tome nuevos caminos mientras siga avanzando en esta pieza. Si bien puede sentirse como un proceso cansador y que a veces nunca termina, creo en la importancia de dar aquellos espacios de cambio necesarios para que el proyecto encuentre su propia expresión.


9 comments :

Mendruga said...

Todo tu blog es tan inspirador! Un gusto leer tu descripción del proceso creativo, de donde surgen tus ideas y necesidades, muy sincero.
Me gusta también como dejas claro, a parte de tener buenas ideas, la necesidad del trabajo concienzudo, la perseverancia, la disciplina...a veces esto se olvida y creemos q el genio tiene que ver sólo con una inspiración casi mágica, casi divina. No hay genio sin trabajo duro.
Buen día!

Karen Barbé said...

Gracias querida Mendruga.

Rosanne said...

Hi Karen,
Love your blog and love this post! I started reading back in 2013 while I was living in Santiago de Chile and discovering Chilean textile arts - specifically weaving. Now that I've got my own loom, I'm wondering which computer program you use to digitize your designs? It would be great to get off of graph paper!
Kind regards,
Rosanne

Karen Barbé said...

Dear Rosanne,
Thanks for your comment. Most of the time I work using Adobe Illustrator which makes it very easy for me to change colours or motifs. If you are not familiar with it, perhaps you could find another vector-based software that helps digitising your designs.

Best.

Montse Llamas said...

Me ha gustado mucho este post, Karen. Es de estos que leo y reservo para comentar cuando tenga un momento más inspirado. No es que ese momento haya llegado. Simplemente me guardo el artículo para tomarlo como referencia en una clase que tengo que preparar para mis alumnos sobre el tema del proceso creativo. No es nada fácil de describir, y menos de sistematizar, y creo que tú las hecho muy bien. :)

Gracias y besos.

Unknown said...

Me encanta cuando compartes tu proceso creativo. Ayuda a inspirar a otros y también confirma que no somos los únicos que trabajamos asi. Me has recordado que debo seguir mi pasión en mis proyectos y que el proceso es para disfrutarse tanto como el producto final. Gracias.

I love it when you share your creative process. It helps to inspire others and also confirms that we are not the only ones who work this way. You've reminded me that I have to follow my passion in my projects and that I have to enjoy the process as much as the final product. Thanks.

Unknown said...

"me encanta cuando compartes tu proceso creativo" es de Lizette Greco :)

Karen Barbé said...

Lizette – Me encantó leer tu comentario. ¡Muchas gracias!

thy said...

Hello there! I have been doing more embroidery and am in search of a scroll and stand much like the one you have pictured here - can you tell me where you purchased yours, or where I might find one like it?

Thank you in advance! You are such an inspiration for me.